发表在2019/02/14

捐助者和契约:大学作为资产的监护人

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对于面临财务挑战的机构来说,出售资产以支持经营预算可能不太可能。

大学,无论是公立的还是私立的,都是通过公共授权的特许经营。大学管理委员会以信托的方式持有该章程,因此有了“受托人”一词。在管理中,董事会的职责是关心、忠诚和服从:

注意义务

注意义务涉及到董事会在执行治理责任时的能力水平,即使用一个谨慎的人应该具备的勤勉程度和技能。它有责任积极参与治理,通过适当的监督来保护机构,并识别和管理风险,包括对学术诚信、资产和机构声誉的风险。

忠诚的义务

忠诚的义务要求董事会成员诚信行事,并以整个机构的最佳利益为出发点,而不是某一部分机构的利益。这一义务规定了受托人不应该有混合的忠诚;它是避免利益冲突的基础。

服从义务

服从义务要求董事会成员的行为必须忠于校园章程,并以符合法律和促进学校既定使命的方式来履行它。这一责任是基于这样的前提,即选民和广大公众能够相信委员会告诉他们的是真实的。

大学拥有公共信托和义务,因为它们是公共特许的,免税,有权发行免税债券,可以接受赠予捐赠者的税收优惠。通过公共特许,他们可以获得奖学金、教授职位、建筑和其他空间、科学和工程设备、一般用途或特定用途的捐赠,以及艺术或其他物品,以及其他可能性。

捐赠人可以对其捐赠的用途加以具体限制。不受这种方式限制的赠与可由保管委员会指定用于特定目的,或可被视为不受限制且可用于一般用途。

董事会面临上诉法院将受限使用的赠与更改为不受限赠与的可能性并不多见。但它会发生。鉴于许多机构在2008年经济大衰退(Great Recession)期间所面临的财政困难,高等教育机构探索了许多方法来保持财政稳定。有的从事合并;一些人为了节省运营或增加收入而加入合作伙伴关系;筹款活动增加最多;几个封闭;一些公司决定出售资产。

布兰迪斯大学(Brandeis University)试图出售其艺术收藏,并关闭其博物馆。经过几年的法律挑战,该大学改变了做法,但在与捐赠者和艺术界的关系方面造成了很大损害。拉萨尔大学决定拍卖其收藏的近50件艺术品,为学校运营筹集资金。虽然为购买艺术而出售艺术作品被认为是可以接受的,但除非艺术礼物被限制使用,否则为一般经营目的出售艺术作品是不可接受的。

其他机构通过出售资产在艺术界和慈善界引发了争议。这些博物馆包括菲斯克大学、伦道夫学院和伯克夏艺术博物馆等。

出售艺术品的决定会引起道德和法律方面的担忧。伦理问题涉及到与捐赠者的关系。未来的捐赠可能会被拒绝,因为捐赠者认为,即使没有法律限制,他或她也不能相信大学会按预期使用捐赠。出售受限资产会引起法律关注,并可能导致国家和利益相关方采取法律行动。这就是在布兰代斯和其他许多机构的经历。

莱德大学(Rider University)正在进行一场有关董事会在出售受限资产中所扮演角色的争议。这所大学想要出售位于新泽西州普林斯顿的威斯敏斯特唱诗班学院(Westminster Choir College),这是它在20年前收购的,当时该学院正陷入困境,莱德想要加强自己在艺术方面的规划。2008年经济衰退后,莱德面临着巨大的经济压力,入学人数也大幅下降,于是莱德向数百名唱诗班学院的潜在买家发出了邀请。他们只找到了少数几个潜在买家,而且都在美国以外。中标者是一家营利的中国公司,没有多少教育经验。

这所非营利性大学即将被出售给一家营利性公司,此事引起了迅速而激烈的反应。威斯敏斯特大学和莱德大学的校友、教职员工和学生都对这一提议表示了谴责。他们的理由是,收购公司缺乏经验,而且出售的条件只允许在有限的一段时间内提供就业保护和学生资助。他们反对的另一个原因是,根据拟议的协议,该学院实际上将处于中国政府的控制之下。

另一些人反对的条款是,出售资产将包括捐赠,这些捐赠部分是由帮助威斯敏斯特完成使命的捐赠产生的。普林斯顿神学院已向州法院提起诉讼,称出售土地违反了原土地捐赠人的承诺。

要完成这项交易,必须克服迄今为止提出的法律挑战,并在2019年7月1日前获得全国音乐学校协会、新泽西州教育部、新泽西州总检察长、中部各州认证委员会、中国商务部和中国国家外汇管理局。

用已故的大卫•里斯曼(David Riesman)那句令人难忘的名言来说,董事会的作用是从当前的行动中拯救未来的大学。也就是说,它必须履行其谨慎、忠诚和服从的义务,履行其公众信任,不危及诚信、财务和声誉的风险。有鉴于此,人们必须问一问,这些董事会在决定出售资产时考虑了哪些风险。

他们是否考虑过捐赠者的法律和道德意图以及他们与捐赠者签订的契约?他们是否考虑过几年前签订的合同可能带来的潜在并发症?他们是否研究过其他试图或实际向非营利或营利性组织出售免税资产的例子?他们是否将这些决定作为战略规划的一部分,包括与教员共享治理和从校园选民那里获得更广泛的信息?他们是否与与资产有关的捐赠者讨论过出售的想法?他们是否考虑过拟议出售可能带来的意外后果,无论他们得到什么法律建议?他们是否分析和讨论了对诚信和声誉的风险?

如果董事会要履行其谨慎、忠诚和服从的职责,这些都是需要考虑的因素。这些考虑需要与涉众进行讨论,这可能需要时间。但是,在做出决定前花费的时间可以在宣布后节省更多的时间、金钱和声誉。

罗伯特·斯科特是大学董事会如何运作,约翰·霍普金斯大学出版社,2018。

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